El Vitral de La Ciencia

MANAOS: LA CIUDAD BRASILERA QUE ENSEÑÓ SOBRE LA PANDEMIA, PERO SU COSTO HA SIDO MUY ALTO

Familiares de pacientes hospitalizados o que reciben atención médica en el hogar, en su mayoría afectados por COVID-19, se reúnen para comprar oxígeno y llenar cilindros en una empresa privada en Manaus, Brasil. (Foto: REUTERS / Bruno Kelly).

La noche del 14 al 15 de enero la acumulación de pacientes fue tal que varios centros sanitarios se quedaron literalmente sin oxígeno en esta remota ciudad de dos millones de vecinos incrustada en la más preciada selva tropical del mundo.

Manaos, una ciudad brasileña de más de dos millones de habitantes que se encuentra a cientos de millas de la costa atlántica en medio de la selva tropical del Amazonas, se ha destacado como uno de los principales puntos críticos de COVID del mundo. Trágicamente, continúa brindando lecciones equivocadas sobre lo que se debe hacer para aliviar la propagación del SARS-CoV-2, el virus que causa la enfermedad.

La ciudad y Brasil en su conjunto se han convertido en un ejemplo de lo que sucede cuando un país sigue una estrategia para negar la pandemia y adoptar la inmunidad colectiva dejando que el virus se propague sin control. El presidente de Brasil, Jair Bolsonaro, ha promovido la idea de dejar que el patógeno se mueva por toda la población hasta que la mayoría de las personas se hayan infectado. Él describe propuestas para un bloqueo en Manaus antes de una segunda ola de trituración de infecciones afectadas como “absurdo”. Y ha restado importancia a la gravedad de la crisis, diciendo que la nación de 211 millones tiene que reconocer que la muerte es inevitable y que los brasileños deben dejar de ser «mariquitas». El país registra actualmente alrededor de una cuarta parte de todas las muertes semanales por COVID-19 a pesar de ser el hogar de menos del 3 por ciento de la población mundial.

Manaos es, como en la primera ola, el ejemplo más grave

de la caótica gestión de la pandemia en Brasil.

Manaos fue devastada por una primera ola de casos de COVID que comenzó en marzo pasado. El exceso de muertes, las 3.457 personas de la ciudad que murieron por encima de las cifras de mortalidad esperadas entre el 19 de marzo y el 24 de junio de 2020, representó el 0,16 por ciento de la población relativamente joven de Manaos . Y el 7 por ciento de los hombres mayores de 75 años murió en el pico de la propagación.

En Manaos y el resto del Estado de Amazonas, la segunda ola es aún más devastadora que la primera, cuando el sistema sanitario y funerario colapsaron. La ciudad enterró a 213 de sus vecinos al día siguiente de la fatídica noche sin oxígeno. Nunca fueron tantos en una jornada. En el camposanto solo recuerdan avalanchas similares tras algún motín carcelario.

Venezuela fue uno de los primeros en responder al SOS lanzado por el gobernador de Amazonas, Wilson Lima, un expresentador de programas sensacionalistas aliado a Bolsonaro. El Gobierno de Nicolás Maduro se apresuró a despachar ayuda en camiones. Tres días tardaron en trasladar oxígeno para tres días.

La red sanitaria de Amazonas siempre fue frágil. Es la peor financiada de Brasil, pero fue el primer Estado en reabrir las escuelas, las camas extras para covid fueron desmanteladas y las advertencias de White Martins, la única empresa que suministra oxígeno a los centros sanitarios, de que la demanda aumentaba muy por encima de su capacidad de producción fueron desoídas. Cuando estuvo en Manaos días antes de la letal noche, el ministro de Sanidad, Eduardo Pazuello (general y supuesto experto en logística), fue informado de la escasez por vías oficiales, y por una cuñada, según contó él. No reaccionó; su empeño era anunciar la vacuna y promocionar un supuesto tratamiento precoz contra la covid.

El legado del enfoque de la nación para contrarrestar el COVID ha significado que el número creciente de casos y las muertes registradas en Manaos y el resto de Brasil ahora se están extendiendo por el mundo en forma de una nueva variante del virus. Los estudios sugieren que esta variante podría propagarse más del doble de rápido. “Manaos fue la primera ciudad en sufrir el colapso de su sistema de salud en la nueva ola”, dice el médico y neurocientífico brasileño Miguel Nicolelis. “Pero ahora hay muchos ‘Manaos’ en las cinco regiones de Brasil. Brasil necesita urgentemente la ayuda de la comunidad internacional para manejar esta situación, ¡o nuevas variantes de aquí continuarán extendiéndose por todo el mundo! ”

Las infecciones eran tan frecuentes que los investigadores de la Universidad de São Paulo y sus colegas concluyeron que Manaos fue la primera ciudad del mundo en alcanzar la inmunidad colectiva, el punto en el que suficientes personas son inmunes a un virus que dificulta la propagación de nuevas infecciones. Su estudio preliminar de preimpresión estimó que el 66 por ciento de la población había sido infectada con SARS-CoV-2 (luego revisaron su cifra al 76 por ciento en octubre). Se desconoce el umbral de inmunidad colectiva al COVID, pero las proyecciones que se citan a menudo oscilan entre el 60 y el 90 por ciento. También se han encontrado tasas de infección igualmente elevadas en la Amazonía peruana y colombiana .

Después de un pico de hospitalizaciones y muertes en abril pasado, las cifras cayeron a niveles relativamente bajos hasta noviembre de 2020, a pesar de la reapertura de escuelas y negocios. Algunos investigadores brasileños advirtieron que la pandemia no había terminado . Las infecciones podrían aumentar y la ausencia de medidas de salud pública más estrictas condenaría a la ciudad a un resurgimiento. La respuesta de los funcionarios públicos, dicen, fue siempre la misma: la inmunidad colectiva los protegería. Esta falsa sensación de seguridad precipitó la nueva ola de infecciones, dice Jesem Orellana, epidemiólogo con sede en Manaos de la Fundación Oswaldo Cruz (Fiocruz), un importante instituto brasileño de salud pública.

En diciembre de 2020 llegó una segunda ola. Y en enero, el sistema de salud de la ciudad, que atiende a comunidades en todo el Amazonas, se había derrumbado. Las UCI estaban llenas a reventar y los suministros de oxígeno se agotaron. Algunos pacientes fueron trasladados en avión a otras regiones de Brasil. Pero muchos murieron por asfixia en camas improvisadas en los pasillos de los hospitales o en sus casas, dicen los médicos.

Más severa que la primera, la nueva ola tomó a Manaos por sorpresa. Se había descartado el uso de máscaras y la práctica del distanciamiento social en la creencia de que la ciudad había alcanzado la inmunidad colectiva. El número de casos aumentó fuera de control y se superaron los hitos sombríos del año pasado. Solo en enero se registraron más de 3.200 muertes en exceso, dice Orellana.

Pero muchos murieron por asfixia en camas improvisadas en los pasillos de los hospitales o en sus casas, dicen los médicos.

Surgieron dudas sobre si se había logrado alguna vez la inmunidad colectiva, si se había contado en exceso el número de personas infectadas o si había disminuido la inmunidad al virus. Otra perspectiva inquietante era que las mutaciones del virus en la ciudad amazónica que habían dado lugar a lo que se llama la variante de Manaus, o más formalmente P.1, podrían haber causado reinfecciones en personas que habían tenido episodios anteriores o podrían haber acelerado la tasa de transmisión entre los aún sin infectar.

“Es bastante difícil idear un escenario que se pueda adaptar a Manaus, lo cual no es muy preocupante”, dice William Hanage, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard.

Estudios recientes han corroborado las sospechas de que P.1 impulsó la segunda ola de Manaus . No se ha determinado la tasa exacta de infección antes del reciente aumento. Pero Hanage enfatiza que inducir la inmunidad dejando que las personas contraigan el virus sin protección es un error. “Después de la tragedia de Manaus, espero que podamos poner fin a la discusión sobre el control de la pandemia a través de la inmunidad colectiva adquirida a partir de una infección natural”, dice.

Hanage espera que las terribles escenas en la Amazonía (colapso de los sistemas hospitalarios, excavadores de tumbas que excavan trincheras para fosas comunes compartidas por varios cuerpos y familias que hacen cola desesperadamente para obtener suministros de oxígeno) envíen un mensaje claro: “Inmunidad colectiva a través de infecciones, en lugar de una vacuna, solo viene con una enorme cantidad de enfermedad y muerte”, dice Hanage.

La experiencia de Manaos tiene un mensaje de advertencia para el resto del mundo, incluido EE. UU., Sobre el mantenimiento de restricciones básicas de salud pública incluso a medida que avanzan las campañas de vacunación. Y subraya por qué solo funcionará un enfoque global de las inmunizaciones.

Brasil registra por primera vez más de 4.000 muertos por la covid-19 en 24 horas (06 de abril, 2021). BRUNO KELLY REUTERS

«Manaos fue muy golpeado porque dejaron caer todas sus mitigaciones y no tenían un estado adecuado de inmunidad colectiva», dice Warner Greene, profesor de medicina en la Universidad de California en San Francisco y director fundador de Gladstone. Instituto de Virología e Inmunología. “Esta falsa sensación de seguridad, es algo así como ahora [en los Estados Unidos]”, dice. «Creo que nos van a golpear muy fuerte».

Los países latinoamericanos, donde las cifras de vacunación están por detrás del Norte global y las tasas de infección son altas, son un terreno fértil para la reproducción de nuevas variantes. Cuanto más se propaga el virus, más capaz es de encontrar grupos vulnerables en los que pueden surgir mutaciones.

Se cree que la mutación P.1 surgió en Manaos a principios de noviembre de 2020, pero en enero constituía tres cuartas partes de todas las variantes detectadas en la ciudad y se había extendido a Japón. Desde entonces se ha detectado en al menos otros 34 países y regiones , incluidos los EE. UU. Y el Reino Unido. “Llamamos a [COVID] una pandemia porque está en todas partes”, dice Greene. «Y mientras esté en algún lugar, tiene el potencial de estar en todas partes».

Al igual que otras variantes detectadas por primera vez en el Reino Unido y Sudáfrica, las 17 mutaciones de P.1 ocurrieron inusualmente rápido, y muchas de ellas se encuentran en la proteína de pico, que se usa para penetrar las células de una persona infectada.

La investigación no ha concluido que el P.1 por sí solo haya causado la crisis en Manaos a pesar de las altas tasas de infección anteriormente: las sobreestimaciones de la inmunidad colectiva o la disminución natural de los anticuerpos también pueden ser la causa. Pero existe una creciente evidencia de que P.1 es más pernicioso que sus predecesores. Un estudio de laboratorio de preimpresión realizado por el Centro Brasil-Reino Unido para el Descubrimiento, Diagnóstico, Genómica y Epidemiología de Arbovirus (CADDE) estimó que P.1 es de 1,4 a 2,2 veces más transmisible que las cepas anteriores. Y en otro artículo preimpreso, los investigadores de Fiocruz encontraron que el nivel de SARS-CoV-2, o carga viral, en pacientes infectados con la variante era 10 veces mayor .

Más preocupante es la evidencia de que la variante de Manaus puede evadir mejor los anticuerpos. El mismo estudio CADDE estimó que P.1 esquiva del 25 al 61 por ciento de la inmunidad protectora obtenida de la infección con variantes anteriores. Solo ha habido tres casos confirmados de reinfección por P.1, pero los casos son difíciles de encontrar y verificar, dice Resende.

La inmunidad obtenida mediante la vacunación parece ser más sólida que la inmunidad obtenida a partir de la infección. Aunque las vacunas de los principales fabricantes generalmente han mostrado menos eficacia contra P.1 que, contra variantes más antiguas, Resende dice que aún brindan protección y que el problema aún no debería hacer sonar las alarmas. El jab de Johnson & Johnson demostró ser efectivo en un 85 por ciento contra enfermedades graves en ensayos en Brasil , no menos que en los EE. UU.

Tras la transmisión de P.1 en Brasil, las infecciones se están disparando en todo el país. La mayoría de los hospitales están funcionando a plena capacidad y el 26 de marzo se reportaron 3.650 muertes diarias , el número más alto hasta la fecha. Dos días antes, el recuento total de muertos del país llegó a 300.000 . Es posible que P.1 no solo esté impulsando tasas de infección más altas en la región norte de Brasil, donde P.1 es más prevalente. Hay un aumento en la mortalidad entre los jóvenes, lo que sugiere que puede causar una enfermedad más grave, dice Margareth Portela, investigadora principal de la Fiocruz.

Los expertos dicen que la situación es preocupante, no solo para el pueblo de Brasil sino también para el resto del mundo debido al historial del virus de adquirir mutaciones en áreas donde abunda.

La preocupación persistente es si P.1 es un presagio de lo que podría suceder si la pandemia continúa sin cesar. No es la única variante brasileña. Ya existe una P.2. Y el virus continúa alterándose en Brasil, eliminando sitios en la proteína de pico a los que se unen los anticuerpos, según una investigación preliminar que aún no ha sido revisada por pares.

Los fabricantes ya están trabajando en cómo ajustar las vacunas para tener en cuenta nuevas variantes como P.1, dice Dan Barouch, inmunólogo de la Universidad de Harvard. Pero, por ahora, la clave es implementar los existentes lo más rápido posible.

Estados Unidos se enfrenta actualmente a la perspectiva de un excedente de vacunas y tendrá que decidir qué hacer con las dosis adicionales. «Estas variantes virales proporcionan un argumento muy sólido para acelerar la campaña de vacunación en todo el mundo porque solo con la vacunación podremos controlar la pandemia y detener la aparición de nuevas variantes virales», dice Barouch. «Y las variantes virales en el futuro, potencialmente, serán incluso más problemáticas que las que tenemos hoy».

 

Contact Us